Qual a diferença entre hortelã e menta?

Hortelã (Mentha piperita) e menta (Mentha spicata)  (Fotos: Paula Rodrigues/Embrapa)
Hortelã (Mentha piperita) e menta (Mentha spicata)
(Fotos: Paula Rodrigues/Embrapa)

Menta e hortelã são nomes populares de plantas de diferentes espécies, mas de um mesmo gênero, o Mentha.

O nome científico de todos os tipos de hortelã começa com o termo Mentha. É o caso da hortelã-japonesa, classificada como Mentha arvensis. Algumas plantas são conhecidas popularmente pelos dois nomes. A Mentha x villosa Huds, por exemplo, pode ser chamada de hortelã-rasteira ou de menta-vilosa. Que confusão! Não só os leigos têm dificuldade para distinguir as espécies deste gênero, mas os biólogos também. Como elas se cruzam facilmente e dão origem a plantas muito parecidas, muitas vezes é complicado fazer sua identificação botânica. A única certeza é que pertencem ao gênero Mentha.

Há mais de 25 espécies deste gênero. A conhecida popularmente como menta é a Mentha spicata. A hortelã é a Mentha piperita. É ela que encontramos à venda nas feiras e supermercados. “A hortelã é mais aceita para  uso culinário, por conta dos hábitos culturais da população brasileira”, diz a bióloga Lenita Haber, analista de transferência de tecnologia da Embrapa Hortaliças.

O sabor das duas folhas é bem parecido, perceptível apenas por quem tem o paladar apurado. Mas visualmente é possível diferenciá-las por alguns detalhes. A folha que chamamos de hortelã (Mentha piperita) é mais áspera, de um verde-escuro intenso, e geralmente possui o caule mais arroxeado. A folha da menta (Mentha spicata) é mais lisa, de formato um pouco mais pontiagudo.

Na hora de escolher entre uma bala de menta ou de hortelã, desapegue. Vá pelo paladar e escolha sua favorita. “O fabricante pode chamar de hortelã (Mentha piperita) na embalagem, mas utilizar o óleo essencial  de menta (Mentha spicata) na composição do produto”, revela a bióloga.

Pergunta enviada por Alice Pinho.

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